La face cachée de l'univers : Une autre histoire de la cosmologie

 
9782021028133: La face cachée de l'univers : Une autre histoire de la cosmologie
Extrait :

Extrait du prologue

L'Univers inversé

Quelle est la forme de la Terre ? Plus ou moins sphérique. L'affaire semble entendue. Mais sauriez-vous le démontrer ? D'ailleurs, êtes-vous certain que l'on puisse le démontrer ? Bien sûr, allez-vous répondre. La circonvolution d'un navire autour des mers suffit à prouver que la Terre est ronde. Pourtant, une sphère, comme presque toute surface, possède deux côtés : le côté intérieur et le côté extérieur. De quel côté sommes-nous situés ? A l'extérieur ou à l'intérieur ? Vous pouvez répondre que nous sommes évidemment à l'extérieur, mais vous ne pouvez plus vous appuyer sur l'argument du voyage autour du monde pour justifier votre réponse. Vous pourriez avancer que si nous étions sur la surface interne de la sphère terrestre, nous devrions tomber au centre. Mais cet argument ressemble un peu trop à celui stipulant que, si la Terre était ronde, les habitants de l'hémisphère Sud devraient avoir la tête en bas. Mieux vaut donc ne pas prendre le risque de se ridiculiser. Plus sérieusement, vous pourriez dire que la disparition des bateaux à l'horizon souligne bien la forme convexe de la Terre. Mais ce serait oublier que ce phénomène pourrait être dû à la réfraction atmosphérique de la lumière à la surface de l'eau, c'est-à-dire à la déviation de la lumière par rapport à une ligne droite quand elle traverse l'atmosphère. De même que, dans le cas de la Terre pleine, le Soleil couchant est vu plus haut dans le ciel qu'il ne le serait en réalité, dans le cas où nous serions à l'intérieur de la Terre, le mât des bateaux pourrait disparaître de l'horizon sans passer sous la ligne de visée. Enfin, toujours pour démontrer que vous êtes à l'extérieur de la Terre, vous pourriez tout simplement faire remarquer que, sous vos pieds, le sol est manifestement plein. Oui, c'est effectivement l'impression que l'on a ; mais ce plein pourrait, sans qu'on s'en rende compte, se situer à l'extérieur de la sphère plutôt qu'à l'intérieur. Alors ? Comment démontrer que nous vivons à l'extérieur de la Terre ? Comment démontrer que celle-ci est convexe et non pas concave ? Finalement, comment démontrer que le ciel n'est pas au centre de la Terre ?
Ce problème, en plus de son aspect casse-tête logique, a manifestement un côté délirant. Il paraît absurde. Pourtant, depuis la fin du XIXe siècle, la croyance en un Univers inversé - le ciel à l'intérieur et la Terre à l'extérieur - a régulièrement eu des adeptes ! Qui plus est, cette croyance ne sort pas toujours de la tête de quelques illuminés. Elle a des racines qui plongent dans des débats scientifiques. On peut en effet considérer que cette histoire d'Univers inversé commence avec les théories d'une Terre creuse, qui circulaient dans les milieux savants au XVIIe siècle. Par exemple, le célèbre Edmond Halley, celui qui a prédit le retour de la comète qui porte aujourd'hui son nom, considérait que la Terre était une coquille vide, à l'intérieur de laquelle se trouvaient deux coquilles concentriques et un coeur plein (ces trois sphères ayant approximativement les diamètres de Vénus, Mars, et Mercure). Dans cette configuration, chaque sphère était séparée de la suivante par une atmosphère et chacune possédait son propre pôle magnétique. Qui plus est, partant de l'idée popularisée par l'ouvrage de Fontenelle sur La Pluralité des mondes (1686), selon laquelle toutes les planètes dans l'Univers sont très probablement habitées, Halley alla même jusqu'à suggérer que les sphères internes pouvaient être peuplées d'êtres vivants. Pour rendre plausible ce scénario, il imagina la présence d'une substance lumineuse entre les sphères ; il évoqua même la possibilité de luminaires (comme de petits soleils).

Présentation de l'éditeur :

Thomas Lepeltier, historien et philosophe des sciences, est l'auteur de Darwin hérétique, Seuil, 2007 et d'Univers parallèles, Seuil, 2010. Il a codirigé avec J.-M. Bonnet Bidaud l'ouvrage collectif Un autre cosmos, Vuibert, 2012.

L'histoire de la cosmologie moderne est-elle vraiment celle d'un triomphe aussi assuré qu'on veut bien le dire ? Le récit désormais canonique des origines de l'Univers, qui serait né d'un big bang que les spécialistes n'hésitent pas à dater de 13,8 milliards d'années, doit-il être pris au pied de la lettre ? Et les arguments en faveur de ce modèle cosmologique sont-ils indiscutables ?
Voici en tout cas un ouvrage qui prend ses distances à l'égard de cette idée que le cosmos a globalement et définitivement livré ses secrets. Il ne prétend pas que les cosmologistes modernes se trompent et il ne défend aucun modèle de rechange. Mais en racontant comment s'est mise en place la conception actuellement dominante de l'Univers et en donnant la parole aux tenants de modèles cosmologiques alternatifs aujourd'hui voués à l'obscurité, cet essai préfère questionner, émettre des doutes et montrer pourquoi il est raisonnable d'être moins catégorique et moins triomphaliste.
Assumant son impertinence, mais s'appuyant sur une documentation rigoureuse, ce livre invite à une réflexion critique sur la cosmologie contemporaine.

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Lepeltier, Thomas
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