9782211205788: Le cousin Pons

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Extrait :

UN GLORIEUX DÉBRIS DE L'EMPIRE

Vers trois heures de l'après-midi, dans le mois d'octobre de l'année 1844, un homme âgé d'une soixantaine d'années, mais à qui tout le monde eût donné plus que cet âge, allait le long du boulevard des Italiens, le nez à la piste, les lèvres papelardes, comme un négociant qui vient de conclure une excellente affaire, ou comme un garçon content de lui-même au sortir d'un boudoir.
Ce vieillard, sec et maigre, portait un spencer couleur noisette sur un habit verdâtre à boutons de métal blanc !... Un homme en spencer, en 1844, c'est, voyez-vous, comme si Napoléon eût daigné ressusciter pour deux heures.
Tout concordait si bien à ce spencer que vous n'eussiez pas hésité à nommer ce passant un homme-Empire, comme on dit un meuble-Empire.
Le chapeau mis en arrière découvrait presque tout le front. C'était d'ailleurs un horrible chapeau de soie à quatorze francs.
Sous ce chapeau, qui paraissait près de tomber, s'étendait une face grotesque, écrasée en forme de potiron, attristée par des yeux gris surmontés de deux lignes rouges au lieu de sourcils. Cette laideur, poussée au comique, n'excitait cependant point le rire. La mélancolie excessive qui débordait par les yeux pâles de ce pauvre homme atteignait le moqueur et lui glaçait la plaisanterie sur les lèvres. Le Français se tait devant ce malheur, qui lui paraît le plus cruel de tous les malheurs : ne pouvoir plaire !
Cet homme si disgracié par la nature était mis comme le sont les pauvres de la bonne compagnie, à qui les riches essaient assez souvent de ressembler. Il portait des souliers cachés par des guêtres, qui lui permettaient sans doute de garder les mêmes chaussettes pendant un certain temps. Son pantalon en drap noir présentait des reflets rougeâtres. L'ampleur de ce vêtement déguisait assez mal une maigreur provenue plutôt de la constitution que d'un régime pythagoricien ; car le bonhomme, doué d'une bouche sensuelle à lèvres lippues, montrait en souriant des dents blanches dignes d'un requin. Une énorme cravate dépassait si bien le menton que la figure semblait s'y plonger comme dans un abîme.
Si vous eussiez été là, vous vous seriez demandé pourquoi le sourire animait cette figure grotesque dont l'expression habituelle devait être triste et froide, comme celle de tous ceux qui luttent obscurément pour obtenir les triviales nécessités de l'existence.
Mais en remarquant la précaution maternelle avec laquelle ce vieillard singulier tenait de sa main droite un objet évidemment précieux, sous son habit, pour le garantir des chocs imprévus; en lui voyant surtout l'air affairé que prennent les oisifs chargés d'une commission, vous l'auriez soupçonné d'avoir retrouvé quelque chose d'équivalent au bichon d'une marquise et de l'apporter triomphalement, avec la galanterie empressée d'un homme-Empire.

Présentation de l'éditeur :

«Quel est votre roman préféré ?» demande Didier Éribon à Claude Lévi-Strauss dans De près et de loin, le livre d'entretiens que ce dernier lui a accordés en 1988 (Odile Jacob, 1998). «Il y aurait cent raisons pour que ce soit Le Cousin Pons, répond le grand anthropologue, mais L'Envers de l'histoire contemporaine me captive...» Ce dernier roman, publié à titre posthume, montrera que Balzac osait croire encore à la possibilité de voir un jour l'avènement du Bien - présenté alors comme l'exact «envers» du Mal. Mais c'est le Mal, assurément, qui triomphe dans Le Cousin Pons. Car, parmi les «cent raisons» d'être fasciné aujourd'hui encore par ce récit d'un funeste destin, il y a cette remarquable aptitude au mal que déploient bourgeois, usuriers et gens du peuple - «gens de mal» comme on dirait «gens de bien» - qu'unit pour un temps l'appât du gain en vue de dépouiller et assassiner sans violence apparente le pauvre cousin, égaré par sa passion du Beau et incapable de résister à la barbarie silencieuse de ses contemporains.

Cette collection se propose de rendre accessibles aux jeunes lecteurs de grandes oeuvres littéraires. Il ne s'agit jamais de résumés, ni de morceaux choisis, mais du texte même, abrégé de manière à laisser intacts le fil du récit, le ton, le style et le rythme de l'auteur.

Texte abrégé par Robert Briatte

Honoré de Balzac est né à Tours en 1799 et mort à Paris en 1850. En sortant du collège des oratoriens de Vendôme, Balzac vient à Paris. Ses débuts y sont tumultueux, pleins de tâtonnements et d'efforts en sens divers. Il écrit plusieurs volumes sous divers pseudonymes ou en collaboration, tous des échecs. Découragé par la littérature, il se fait éditeur et imprimeur. Mais ces entreprises ne lui réussissent pas davantage. Il revient à la littérature et signe à 30 ans "Le Dernier Chouan", son premier chef-d'oeuvre. Viennent ensuite la "Physiologie du mariage", plusieurs nouvelles et "La Peau de chagrin" dont le succès est complet. A partir de ce moment, grâce à un travail acharné, sa production littéraire est d'une régularité étonnante. Il travaille dix-huit heures par jour, se dérobe aux visites, se terre dans l'un des de ses trois ou quatre domiciles parisiens, mais se mêle aux vies de ceux qu'il veut connaître. De 1830 à 1850, il écrit en déployant une énergie stupéfiante, plusieurs dizaines de romans et nouvelles. Toute son époque y est dépeinte et l'ensemble de son oeuvre, sa grandiose "Comédie humaine", est certainement l'un des monuments de son siècle.

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Honoré de Balzac; Robert Briatte
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Honoré de Balzac
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