Lettre à Jimmy : A l'occasion du vingtième anniversaire de ta mort

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9782213626765: Lettre à Jimmy : A l'occasion du vingtième anniversaire de ta mort
Extrait :

Une mère courageuse, un père qui ne s'aimait pas

La photo est devant moi, accrochée au mur. Ce sont d'abord tes yeux qui retiennent mon attention. Ces grands yeux à fleur de tête que raillait naguère ton père, ignorant qu'ils questionneraient plus tard les âmes, perceraient la part la plus ténébreuse de l'humanité avant de se fermer à jamais, avec toutefois la volonté de poursuivre leur quête dans l'autre monde.

Regard vers le ciel, sourcils bien relevés. À quoi penses-tu au moment où le photographe pose son objectif sur toi ?
L'image est en noir et blanc.
Elle m'apparaît aujourd'hui comme le prolon­gement de tes personnages qui ont ta voix, tes gestes, ton rire, ta colère, ton exaspération. J'ai beau m'attarder sur ce demi-sourire interrompu sans doute par le flash au moment où tu redressais la tête vers la droite, je sais qu'il gardera son mystère...

Tu es vêtu d'une chemise blanche à manches longues, la cravate noire desserrée, une cigarette calée entre l'index et le majeur. Chacune de tes rides est une sente à suivre, à explorer jusqu'à l'envoûtement. Il m'arrive, te dévisageant ainsi, d'imaginer que se tisse entre nous un dialogue, et tu m'écoutes, amusé par mes questions sans queue ni tête.
Quand je retourne la photo - c'est devenu un réflexe -, je relis à voix haute les quelques mots que j'ai griffonnés dessus : «Quel temps fait-il au paradis, Jimmy ?»

L'image me ramène dans les années 20, devant un établissement public, Harlem Hospital, à New York City. Emma Berdis Jones est alors âgée de vingt-huit ans. En ce 2 août 1924, elle met au monde un enfant hors mariage, donc illégitime, donc bâtard. Et toi, tu viens au monde par la petite fenêtre. Tes yeux ne craignent pas la lumière, tout au plus ils cernent l'environnement et enregistrent pour plus tard les blessures d'une société écartelée, bâtie sur une mosaïque d'«ethnies». Les unes dominent, dirigent, décident. Les autres subissent, respectent les limites du ghetto, n'ont pas le droit de s'asseoir près du Blanc dans les transports en commun...
Emma Berdis Jones est certaine que quiconque arrive sur terre par la petite fenêtre finit un jour par se révolter. Or, à cette époque, son existence est des plus précaire. Petits boulots. Le plus souvent, elle se place comme femme de ménage. Avec ta naissance, elle se dit que son errance est enfin terminée ; elle a laissé derrière elle Deal Island, dans le Maryland, puis Philadelphie avant d'échouer à New York. C'est là qu'elle a croisé David Baldwin, un homme qui pourrait être son père mais qui acceptera de devenir le tien. Un homme dont la fille aînée, issue d'un premier mariage, est plus âgée que ta mère, tandis que son dernier fils, Samuel, est ton aîné de huit ans. Un homme qui va te donner son nom. Car pour Emma, à laquelle tu dédieras ton chef-d'oeuvre, No Name in the Street, c'est bien l'unique obsession : te nommer.

Au fond, qu'est-ce qu'un nom ? Presque rien. Mais un nom dit tout et nous dévoile au monde.

Revue de presse :

Par porc-épic interposé, il s'adressait l'an passé à un «cher Baobab» fort attentif. Cette fois, plutôt que de publier un essai convenu sur l'écrivain noir américain James Baldwin, il écrit directement à son «cher Jimmy». On voit par là qu'Alain Mabanckou, qui enseigne la littérature francophone à l'UCLA en Californie, est bien ce qu'on appelle un homme de lettres. Le conteur et le conférencier se réconcilient dans la forme épistolaire : cet apôtre d'une «littérature-monde» n'écrit pas pour se regarder le nombril, mais pour sortir de soi, et transmettre. (Grégoire Leménager - Le Nouvel Observateur du 6 septembre 2007)

Vingt ans après la mort de James Baldwin à Saint-Paul-de-Vence, Alain Mabanckou célèbre un homme quelque peu oublié aujourd'hui, pour qui il éprouve admiration et respect. Pour tout écrivain, écrire sur un autre, c'est aussi écrire sur soi-même...
Dans un essai à la fois érudit et familier, très enlevé - forme épistolaire et tutoiement de rigueur - Mabanckou montre la modernité de Baldwin, en l'intégrant au coeur de l'actuel débat sur l'identité. (Jean-Claude Perrier - Le Figaro du 18 octobre 2007)

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