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Les oubliés de la Bibliothèque nationale de France

De l'origine des espèces, première édition

Il y a 150 ans, la publication du très célèbre De l’origine des espèces par le moyen de la sélection naturelle, ou la préservation des races favorisées dans la lutte pour la vie de Charles Robert Darwin (1809-1882) créait une révolution dans la communauté scientifique et scandalisait l’Eglise. En effet, après une expédition de cinq ans en Amérique du Sud et vingt ans de recherche, Charles Darwin présentait une théorie de la sélection naturelle dans son ouvrage, qui allait à l'encontre de la thèse créationniste. Cet ouvrage, à l'origine d'une véritable onde de choc, a cependant rencontré un grand succès : les 1250 exemplaires de l'édition d'origine ont été vendus en moins d’une semaine. 150 ans après, Darwin divise et fascine toujours, et ses travaux influencent de nombreux domaines allant de la psychiatrie à la politique en passant par la littérature.


Après des études de médecine avortées à l'université d'Edimbourg, Charles Darwin, sous l'influence de son père étudie la théologie à Cambridge. Au cours de ses études, il fait la rencontre de naturalistes (dont Lamarck) auprès desquels il apprend l'observation du monde animal. Le tournant de ses études et de sa carrière vient de sa rencontre avec le géologue et botaniste John Stevens Henslow. Très vite, il est surnommé 'l’homme qui marche avec Henslow'. Au contact de son mentor, il apprend énormément sur la physique ainsi que la faune et la flore. Face à l’enthousiasme du jeune Darwin, John Henslow décide de le recommander auprès du capitaine Robert FitzRoy pour participer à sa prochaine expédition à bord du Beagle. Au cours de ces cinq ans, Charles Darwin découvre les côtes du Brésil et les îles Galapagos, lit Thomas Malthus et rédige un carnet de route connu sous le titre Voyage d'un naturaliste autour du monde.

Voyage d'un naturaliste autour du mondeDe ses voyages et de ses observations naît sa théorie selon laquelle "Les espèces qui survivent ne sont pas les espèces les plus fortes, ni les plus intelligentes, mais celles qui s'adaptent le mieux aux changements." L'édition originale de l'Origine des espèces est alors publiée le 24 novembre 1859. A cette première édition succèdent cinq autres.De l'origine des espèces

Chaque nouvelle édition est augmentée de nouvelles réflexions, de corrections ou de commentaires qu'il adresse à ses opposants. Ainsi, la dernière et sixième édition parue en 1872 est augmentée de près de 150 pages par rapport à celle de 1859. La première traduction française nous vient de Clémence Royer qui faisait partie du courant des Libres Penseurs et a été publiée en 1862.

Mais si, l'Origine des espèces a constitué un tournant dans l'oeuvre de Charles Darwin, ses travaux ne s'arrêtent pas à cet ouvrage et à ses rééditions. De fait, il s'est également penché sur la question de la sélection sexuelle via La filiation de l'homme et la sélection liée au sexe. Il s'est également intéressé aux émotions et aux expressions dans son livre L'expression des émotions chez l'homme et les animaux. Ce dernier ouvrage a eu une influence majeure sur les travaux de Sigmund Freud. Charles Darwin a également rédigé son autobiographie.

Aujourd'hui, Charles Darwin et ses travaux fascinent toujours autant. Celui qui est aujourd'hui enterré près d'Isaac Newton reste source de débats au sein de la communauté intellectuelle et scientifique. Aussi existe-t-il une vaste littérature traitant du personnage et de son influence sur divers domaines, ou encore venant contester ou renforcer la teneur de ses travaux.


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