Aztèques et Incas : Grandeur et décadence de deux empires fabuleux

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9782756401430: Aztèques et Incas : Grandeur et décadence de deux empires fabuleux
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Aztèques et Incas : deux noms qui font rêver. Il fallut attendre les années 1840 pour qu'un historien américain de Boston se penchât sur l'histoire de ces fabuleux empires qui disparurent dans un déluge de feu et de sang, sous les assauts des Conquistadores, à partir de 1519. Véritables best-sellers au XIXe siècle, admirablement traduits par Amédée Pichot et Hector Poret, l'Histoire de la Conquête du Mexique et l'Histoire de la Conquête du Pérou firent l'effet d'une bombe à leur parution en révélant des pans entiers de l'histoire du continent américain. D'emblée, l'œuvre s'imposa comme un monument. Maîtrisant parfaitement toutes les sources disponibles à son époque, faisant preuve d'une érudition sans faille, William Hickling Prescott fut le premier historien à reconnaître le génie propre des civilisations précolombiennes. Cent cinquante ans après leur publication, ses deux ouvrages sont toujours considérés comme des œuvres de référence. Ils font sans conteste de lui l'égal de Jules Michelet.

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Extrait :

Extrait de l'introduction :

TABLEAU DE LA CIVILISATION AZTÈQUE

L'ancien Mexique. - Climat et produits. - Races primitives. - Empire aztèque.
De toutes les parties de ce vaste empire qui reconnaissait autrefois l'autorité de l'Espagne dans le Nouveau Monde, aucune ne peut être comparée au Mexique pour l'intérêt et l'importance, soit que l'on considère la variété de son sol et de son climat, ses inépuisables dépôts de richesse minérale, son aspect grandiose et pittoresque, ou le caractère des anciens habitants qui, non seulement surpassaient de beaucoup en intelligence les autres races de l'Amérique du nord, mais nous rappellent encore, par leurs monuments, la civilisation primitive de l'Egypte et de l'Hindoustan ; soit enfin qu'on se retrace les circonstances particulières de la conquête, circonstances aussi héroïques, aussi romanesques que toutes les légendes de chevalerie imaginées par les poètes italiens ou normands.
Mais, pour que le lecteur comprenne mieux le but et le sujet de cette histoire, il sera bien de jeter d'abord un coup d'oeil général sur les institutions politiques et sociales des races qui occupaient le sol du Mexique à l'époque de sa découverte.
Le pays des anciens Mexicains ou des Aztèques, comme on les appelait, ne formait qu'une faible partie des vastes territoires compris dans la moderne république de Mexico. Ses limites, qu'on ne peut fixer, s'étendirent beaucoup dans les dernières années de l'empire, époque où l'on doit supposer qu'elles allaient du dix-huitième degré nord environ de latitude, au vingt et unième sur l'Atlantique, et du quatorzième au dix-neuvième, y compris une langue de terre très étroite sur la mer Pacifique. La contrée, dans sa plus grande largeur, ne pouvait dépasser cinq degrés et demi, et se réduisait, en approchant de ses limites au sud-est, à moins de deux degrés. Sa superficie restait sans doute en dessous de seize mille lieues carrées.

Biographie de l'auteur :

William Hickling Prescott, historien et essayiste américain (1796-1859), est né dans une famille de la bonne société bostonienne. Il fait ses études à Harvard. Malgré sa terrible infirmité (il est devenu quasiment aveugle dans son adolescence), il acquiert une prodigieuse érudition et entreprend, avec l'aide de lecteurs et de secrétaires particuliers, la rédaction d'une History of the Reign of Ferdinand and Isabella (1837). Il publie ensuite ses fameuses Histoire de la Conquête du Mexique (1843) et Histoire de la conquête du Pérou (1847). Il meurt alors qu'il travaille à une histoire du règne de Philippe II.

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Prescott, William H.
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